Presentan la nueva Ley para la Educación de los Niños con Discapacidades en Puerto Rico

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Capitolio, Puerto Rico (8 de marzo de 2018) – El presidente de la Comisión de Educación Especial y Personas con Discapacidad de la Cámara de Representantes, Rafael “June” Rivera Ortega, presentó hoy el Proyecto de la Cámara 1484 de su autoría, que establece la nueva Ley para la Educación de los Niños con Discapacidades en Puerto Rico.

Acompañado por la secretaria de Educación, Julia Keleher, el secretario auxiliar de Educación Especial del Departamento de Educación, Lcdo. Eliezer Ramos Parés, y el presidente de la Comisión de Educación, Arte y Cultura de la Cámara, Guillermo Miranda, y tras ofrecer una detallada presentación sobre este proyecto, Rivera Ortega sostuvo que “hoy es un día muy importante para el pueblo de Puerto Rico, en particular, para los estudiantes adscritos al programa de educación especial que, por años, han sido relegados a conformarse con poco. Hoy, esta Cámara de Representantes comienza a hacerles justicia, presentando un abarcador proyecto que delinea, por primera vez en más de dos décadas, una nueva ley que regulará la prestación de servicios a este importante sector de nuestro estudiantado, y que, a la misma vez, brindará a los padres las herramientas para asistir a sus hijos.”

La pieza legislativa establece nuevos parámetros, para trabajar con la problemática de la educación especial en el sistema público de enseñanza. En primer término, la medida crea el puesto de Secretario Asociado del Programa de Educación Especial, el cual será nombrado por el Gobernador y confirmado por el Senado. Esto se hace para viabilizar una verdadera autonomía docente, fiscal y administrativa al programa.  De igual forma, presenta elementos innovadores como, por ejemplo, nombramientos de jueces administrativos que NO respondan a las estructuras del Departamento de Educación, y crea la figura del ‘Defensor de Niños con Discapacidad’.

Por otra parte, se integra el proceso de localización (child find), dispuesto en los requisitos de elegibilidad a fondos federales mediante la Ley de Educación Para Individuos con Discapacidades (IDEA, por sus siglas en inglés), así como el idioma español en todos los procedimientos dispuestos para evaluación bajo la mencionada reglamentación federal. Se adopta también el término ‘discapacidades’, y se emplea la palabra ‘niño’ para definir al estudiante entre las edades de 3 a 21 años, tal y como ha sido adoptado en la legislación federal vigente.

La ley contempla, además, una reducción de gastos en honorarios de abogados, porque incorpora los requisitos de IDEA sobre responsabilidad de la agencia educativa, en este caso, el Departamento de Educación, cuando otras dependencias gubernamentales fallan en la prestación de servicios a los estudiantes del programa.

El representante del Distrito 28 aseguró que “este no es un proyecto creado desde un frío escritorio, todo lo contrario, tuvimos el cuidado y la sensibilidad de escuchar y recibir aportaciones de diferentes sectores que, de alguna manera, han participado en la búsqueda y consecución de los mejores servicios educativos para nuestra población. Destacó la participación de ex secretarios asociados, incluyendo al actual, profesores universitarios, directores de programas y proyectos que proveen servicios relacionados, y grupos intercesores de padres, entre otros.”

Por su parte, la Secretaria de Educación indicó que “este es un paso gigante en la dirección correcta. Este proyecto no solo garantiza que nuestros niños, todos, reciban los servicios que merecen, sino que crea unas estructuras que permiten una verdadera integración de todos los sectores; padres, maestros, estudiantes, y la propia Secretaría Asociada del Programa de Educación Especial. Además, recoge las preocupaciones que algunas personas habían expresado con relación a la Reforma Educativa, y las atiende de forma coherente y realista.”

Finalmente, Rivera Ortega agradeció a los miembros del grupo focal que trabajaron día y noche, en la confección de la nueva medida. Entre estos, se destacan la doctora Carmen Pereles Centeno, Directora Ejecutiva de la Comisión de Educación Especial y Personas con Discapacidad; el licenciado Eliezer Ramos Parés, Secretario Auxiliar del Educación Especial; Pedro Ramos, líder comunitario, representante de la población con necesidades especiales; Marta Díaz Fonseca, Compliance and Research, Inc., apoyo a padres; Dra. Adela Vázquez Costa, profesora catedrática de American University, ex Secretaria Asociada de Educación Especial; la psicóloga Grace Ayala, líder voluntaria de la comunidad, ex directora de la Unidad de Monitoría y Cumplimiento en la SAEE del DE; la doctora Jessica Díaz, Fac. Docente de Educación Especial en el DE; la doctora Yolanda González, catedrática de la UPR, representante de padres; la profesora María Miranda, Directora Ejecutiva de PRATP, representante de padres; Celia Galán, Directora Ejecutiva de APNI; y el psicólogo clínico Pablo Martínez, del Programa de Intervención Temprana del Departamento de Salud.

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